Archives de catégorie : Séances

Résumés, textes intégraux ou documents issus des présentations faites lors des séances du séminaire.

Edouard Lartet

Notice sur la colline de Sansan, par Édouard Lartet, Jean Baptiste Noulet,M. l’abbé Dupuy, M. de Boissy, Auch, 1851 

C’est un grand plaisir d’ouvrir la deuxième année du séminaire de recherche «Le Muséum national d’histoire naturelle, objet d’Histoire», séminaire est organisé conjointement par le Centre Alexandre Koyré en histoire des sciences, UMR rattachée au département Hommes-natures-sociétés du Muséum, et l’UMR « histoire naturelle de l’homme préhistorique » du département de préhistoire du Muséum.

Cette année encore l’École doctorale 227 du Muséum a bien voulu inscrire ce séminaire au programme de ses modules de formation destinés à ses doctorants.

Nous souhaitions ouvrir ce cycle en nous arrêtant sur une personnalité, Édouard Lartet, et un domaine, la paléontologie. Pour cela, à qui d’autre qu’à l’un de ses successeurs en ces murs aurions-nous pu faire appel ? Nous nous sommes donc tournés vers Pascal Tassy, professeur au Muséum, qui nous a fait l’honneur et l’amitié de répondre à notre appel.

Pascal Tassy est un paléontologue, spécialiste des mammifères fossiles et plus spécifiquement de la phylogénie des proboscidiens. Il est l’auteur d’une production scientifique remarquée dans ce domaine, mais il est aussi un chercheur qui s’intéresse à la phylogénie des idées scientifiques.

Deux illustrations à cet égard.

Tout d’abord, son dernier livre publié, L’invention du mastodonte. Aux origines de la paléontologie paru chez Belin (2009), œuvre à la fois scientifique, historique et personnelle.

Ensuite, ses travaux sur Albert Gaudry, le successeur de Lartet au Muséum, et son étude de l’évolutionnisme professé par ce paléontologue chrétien. On citera en particulier son analyse des marginalia écrites par Gaudry sur son exemplaire personnel de L’Origine des espèces de Darwin : « Albert Gaudry et l’émergence de la paléontologie darwinienne au XIXe siècle » (Annales de Paléontologie, 92, 2006, p. 41-70)

L’exposé de Pascal Tassy, ce soir, nous invite à un voyage dans le temps, celui de l’histoire de la vie et de l’histoire des sciences, et dans l’espace, entre le Gers et Paris à la suite d’Édouard Lartet.

Pour les historiens des sciences de la nature et de l’Homme, Lartet est un personnage incontournable par son apport fondamental à la reconnaissance de la haute antiquité de l’Homme dont il n’a pas hésité à faire un contemporain d’un primate fossile, le Pliopithèque. Un autre de ses apports réside dans la connaissance de l’homme antéhistorique que ses travaux de terrain ont apportée en mettant au jour les œuvres même de cet homme préhistorique, c’est-à-dire ses outils et son art mobilier.

Lartet a apporté la preuve de cette haute antiquité de l’Homme en montrant l’association des productions matérielles humaines avec des restes fossiles d’animaux disparus de nos régions et en mettant en évidence la présence « d’empreintes et d’entailles » sur ces ossements. Incisions indubitablement faites par l’homme lorsque ces os étaient encore frais.

Le cadre personnel de pensée dans lequel Lartet inscrit ses découvertes et ses analyses est original. Il s’agit de cette troisième voie de l’histoire de la vie que Lartet emprunte à la suite d’Henri de Blainville, la voie de la création unique, originelle et complète.

Lartet n’est pas catastrophiste comme Cuvier et ses disciples. Lartet n’est pas plus évolutionniste au sens Lamarckien.

Créationniste et fixiste, Lartet n’en est pourtant pas moins l’un des artisans majeurs de la découverte de la profondeur antéhistorique de l’histoire de la vie. L’immensité des temps ne l’effraye pas, qu’il s’agisse des animaux ou de l’Homme.

Cet homme préhistorique dont il s’évertue à démontrer la richesse des productions est pour Lartet un être créé et accompli au jour de sa création. Prenons l’exemple de son étude de la grotte d’Aurignac. De ce gisement, il retient la démonstration de la permanence des aspirations humaines. Avec Aurignac, Lartet construit en 1861 le modèle idéal de la grotte sépulcrale de l’âge du renne. Il y voit un lieu d’habitation mais aussi un lieu de sépulture où s’accomplissaient des rites et devant lequel des festins étaient organisés pour honorer les morts.

Pendant plus d’une décennie, Aurignac a été la référence obligée, le site de comparaison pour toute nouvelle découverte, celui que d’autres vont en vain chercher à retrouver à Bruniquel, Cro-Magnon, Laugerie-Basse, Solutré et dans d’autres sites encore. Ce n’est que dix ans plus tard, juste après la mort de Lartet, qu’Émile Cartailhac et Eugène Trutat vont mettre à mal ce qu’ils appelèrent la « poésie d’Aurignac ».

Évoquant Lartet, Goulven Laurent a pu écrire : « Son nom est resté célèbre dans les annales de la Paléontologie pour l’importance de ses découvertes ; mais, lorsqu’on interroge son œuvre, on se rend compte que c’est bien plus leur prestige, que l’originalité de ses idées, qui a été à l’origine de sa réputation. » (Goulven Laurent, Paléontologie et évolution en France de 1800 à 1860. Une histoire des idées de Cuvier et Lamarck à Darwin, Paris, Éditions du CTHS, 1987)

L’un des objectifs de ce soir est donc de revenir sur ces découvertes importantes qui ont fait la célébrité de Lartet, mais aussi de s’arrêter sur les idées de ce chercheur et discuter la pertinence du qualificatif de « peu originales ».

A. Hurel (MNHN)

L’affaire du Muséum (1872-1875)

Vue perspective de la ménagerie des reptiles – André Louis-Jules (1819-1890) architecte – extrait de la Revue générale de l’architecture et des travaux publics

Auguste Duméril (1812-1870), titulaire de la chaire de Zoologie (reptiles et poissons) décède le 12 novembre 1870. Cette chaire restera vacante pendant cinq années. Elle est à l’origine de « l’affaire du Muséum » et de conflits personnels et politiques qui conduiront Chevreul, alors directeur du Muséum, à donner sa démission, pour la reprendre aussitôt. L’homme du conflit se nomme Camille Dareste (1822-1899), médecin, fondateur de la tératologie expérimentale. Dareste est loin d’être un spécialiste des reptiles et des poissons mais, fatigué des postes de professeur qu’il occupa à Lyon puis à Lille, il désirait à tout prix une chaire parisienne. Chevreul s’opposa à la candidature de Dareste, malgré les appuis de ses amis du Muséum, dont Quatrefages, et de ses relations politiques. La grande presse de l’époque s’empara de cette histoire. Vingt neuf quotidiens vont évoquer la démission de Chevreul et la candidature de Dareste, de la simple ligne d’information aux articles de plusieurs colonnes. Edmond About, directeur du XIXe siècle donnera tout son talent pour conter cette « affaire », véritable imbroglio politique et académique qui s’achève par la nomination de Léon Vaillant (1834-1914) le 20 juillet 1875 à la chaire des Reptiles et Poissons. Quant à Camille Dareste, le ministre crée pour lui un enseignement d’embryogénie et un laboratoire de tératologie à la Faculté de Médecine de Paris en 1875,  laboratoire qui sera rattaché à l’EPHE en 1879.

Jean-Louis Fischer
Centre Koyré

Édouard Lartet (1801-1871), de la ferme du Campané au Muséum national d’Histoire naturelle : un itinéraire singulier

Édouard Lartet (1801-1871), de la ferme du Campané  au Muséum national d’Histoire naturelle : un itinéraire singulier

Le Mammouth de la Madeleine. Extrait de Reliquiae aquitanicae : being contributions to the archaeology and palaeontology of Perigord and the adjoining provinces of Southern France, London, Williams, 1865-1875, planche XXXVII

Édouard Lartet fut professeur du Muséum sans l’être. Ce paradoxe résume une vie hors du commun, au cours à la fois atypique et exemplaire. Avocat de formation, il devient palaéontologue puis préhistorien. Il fouille notamment le gisement du Campané à Sansan, ainsi que plusieurs autres gisements du département du Gers, comme Simorre. C’est grâce à lui qu’une région connue depuis le XVIIe siècle pour livrer des objets bizarres (les « fausses turquoises de Simorre ») devient une terre paléontologique. Lartet est d’abord un homme de terrain mû par sa passion pour les fossiles puis il se « professionnalise » et devient paléontologue, décrivant les restes fossiles qu’il met au jour. Il publie notamment plusieurs notices sur la colline de Sansan avec la liste des espèces qui y vivaient au Miocène. Parmi les découvertes qui l’ont rendu célèbre la première est celle du Pliopithecus souvent cité comme le premier singe qui mit à bas la théorie de Cuvier. On détaillera cet aspect, et les légendes qui y sont associées. La découverte d’un autre singe, le Dryopithecus, du côté de Saint-Gaudens cette fois, mérite également une mention.

La carrière de Lartet s’est orientée en direction de la préhistoire. Aussi, devenu théoricien à part entière, Lartet conçoit-il la première chronologie du Quaternaire digne de ce nom. Il aura, de surcroît, la bonne fortune de découvrir un ivoire de mammouth gravé, la gravure représentant un mammouth, prouvant définitivement la contemporanéité de l’homme et des grands mammifères quaternaires : c’est l’ivoire dit de La Madeleine.

Si Lartet critiqua le cuviérisme dogmatique il ne devint pas évolutionniste quoiqu’ayant travaillé avec son collègue du Muséum Albert Gaudry, paléontologue évolutionniste s’il en est. Nommé à la chaire de paléontologie du Muséum en 1869, il ne put néanmoins y enseigner : malade, il dût retourner dans son Gers natal où il rend son dernier soupir au seuil de l’année 1871, l’année où Charles Darwin publie en Angleterre The Descent of man.

Pascal Tassy
MNHN, HDT, CR2P